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Gripe: Diez preguntas clave

La gripe es una enfermedad que nos acompaña, infaltable, invierno tras invierno, habitualmente sin presentar complicaciones mayores. Sin embargo, debemos recordar que en los primeros años de este siglo, más específicamente entre 1918 y 19, esta infección produjo en la historia de la humanidad una de la más graves epidemias, por la que murieron más de 20 millones de personas en el mundo. Causó más muertes que la Primera Guerra Mundial. Hubo otras epidemias importantes en la década del 50 y a fines de los años 60.

1. ¿PUEDE LA GRIPE TRANSFORMARSE EN UNA ENFERMEDAD GRAVE?
Sí. En la mayoría de los adultos y niños sanos, los casos de gripe que ocurren en los inviernos son benignos y se curan solos, es decir que son autolimitados. Sin embargo, esta puede ser una enfermedad grave, incluso mortal, cuando se complica, especialmente en personas que padecen enfermedades crónicas como las pulmonares o cardíacas, o en los mayores de 65 años.

2. ¿CÓMO SE PRODUCE LA GRIPE?
La gripe es una enfermedad causada por un virus llamado Influenza. Existen dos tipos de virus de influenza: el tipo A y el tipo B. Este virus ingresa en el organismo a través de la inhalación de las microgotas de saliva que despiden las personas infectadas al estornudar o al toser. El virus se multiplica en los pulmones, luego se disemina al resto del cuerpo y causa la enfermedad, entre 3 y 7 días después. Es importante saber que la gripe también afecta a los niños, quienes habitualmente tienen síntomas diferentes a los que aparecen en los adultos.

3. ¿QUÉ DIFERENCIA HAY ENTRE LA GRIPE Y EL RESFRÍO?
Es habitual confundir los resfríos comunes con gripe. Por eso, es importante remarcar que la gripe comienza en forma rápida, con fiebre muy alta -más de 38ºC-, tos seca y otros síntomas generales como decaimiento, dolor muscular y dolor de cabeza. La fiebre dura dos o tres días, la tos es seca y habitualmente no hay congestión nasal. Las personas resfriadas estornudan, tienen tos con catarro, no sienten decaimiento y tienen fiebre baja.

4. EL VIRUS DE LA GRIPE ¿CAMBIA TODOS LOS AÑOS?
El virus que produce la gripe cambia año tras año. Estos cambios, que se producen en la estructura del virus, se llaman variaciones antigénicas. En el virus de influenza tipo A estas variaciones ocurren casi anualmente; esto explica por qué todos los años se producen brotes epidémicos.

5. ¿QUÉ OCURRE CUANDO HAY UN BROTE EPIDÉMICO O UNA EPIDEMIA?
Las epidemias y los brotes epidémicos ocurren casi exclusivamente en los meses de invierno. La gripe afecta a personas de cualquier edad, pero primero se enferman los niños y luego los adultos. Durante las epidemias, se enferman 3-4 niños de cada 10. Luego de 2 ó 3 semanas del comienzo del brote, gran cantidad de niños presentan fiebre y enfermedades respiratorias. Este es el primer indicador de la existencia de gripe en la comunidad. Posteriormente, aparecen adultos con fiebre, dolores musculares y tos, entre otros síntomas, y comienzan las internaciones en los hospitales por neumonías u otras complicaciones, e inclusive hay muertes como consecuencia de la enfermedad. Además, aumentan el ausentismo escolar y laboral.

6. ¿QUÉ COMPLICACIONES PUEDE TRAER LA GRIPE?
Si bien la gripe, como ya se mencionó, se cura sola, puede convertirse en una enfermedad muy grave cuando se complica, principalmente en personas con enfermedades pulmonares o cardiacas crónicas y mayores de 65 años. Se estima que anualmente el 25% de la población expuesta se contagiará, aproximadamente la mitad consultará al médico y una cantidad de ellos sufrirá complicaciones. La complicación más frecuente y grave es la pulmonar, que se manifiesta como neumonía. Esta generalmente aparece durante los primeros días de comenzada la gripe. Por eso es importante tener en cuenta que cuando una persona tiene gripe y comienza con tos, dificultad para respirar o sensación de falta de aire debe consultar rápidamente al médico.

7. ¿CÓMO SE PREVIENE LA GRIPE?
No hay dudas de que la mejor herramienta de prevención y la más importante desde fines de la década del 40 es la inmunización a través de la vacuna antigripal. Ésta se elabora con virus de gripe que se inactivan mediante procesos bioquímicos, que la purifican y la hacen altamente segura. Además, la vacuna reduce la incidencia de la enfermedad y por lo tanto las complicaciones. La protección se obtiene aproximadamente a los 7 días de aplicada.

8. ¿QUIÉNES TIENEN QUE VACUNARSE?
Las personas mayores de 65 años.
Los niños y adultos con enfermedades cardiacas y pulmonares crónicas, inclusive pacientes asmáticos.
Las personas con alteraciones de sus defensas, por ejemplo quienes reciben medicamentos como los corticoides, que alteran la inmunidad.
Los niños o adolescentes que reciben tratamiento con aspirina en forma prolongada.
Las personas que padecen enfermedades como diabetes, insuficiencia renal o trastornos hematológicos.
El personal de la salud -médicos y enfermeras- que atienden enfermos con riesgo de complicaciones.

9. ¿CÓMO SE SABE SI LA VACUNA SIRVE PARA EL VIRUS DE ESTE AÑO?
Como ya se mencionó, los virus de la gripe cambian año tras año y por lo tanto las vacunas también. Por eso, las personas que tienen indicación de vacunarse deben hacerlo todos los otoños. Existen mecanismos para saber rápidamente cuál es el virus que está circulando en el mundo. Hay más de 80 países que detectan los primeros casos de gripe e informan a la Organización Mundial de la Salud, que indica a los laboratorios cuál es el virus que deben utilizar a la hora de producir las vacunas.

10. LAS VACUNAS ANTIGRIPALES ¿TIENEN EFECTOS ADVERSOS?
Los efectos adversos son leves y están relacionados fundamentalmente con el sitio de aplicación; el dolor o la inflamación ocurren en uno de cada diez vacunados. La aparición de fiebre luego de la vacunación es muy rara. Las vacunas antigripales son muy seguras.

CONCLUSIÓN
La gripe es una enfermedad benigna pero puede complicarse, principalmente en las personas con ciertos riesgos.Se puede prevenir y reconocer a tiempo.

 

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